Neuronas espejo: ¿Son nuestras neuronas empáticas?
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Neuronas Espejo: ¿Son nuestras neuronas empáticas?

Si bien mucho se ha escrito, dicho y anunciado a bombo y platillo sobre las neuronas espejo desde su descubrimiento, desde aquí pretendemos hacer una revisión concienzuda y accesible de lo que conocemos por el momento acerca de este tema, evitando en lo posible exclamar ¡Eureka! antes de tiempo.

Antes de introducir este tema es importante entender que descubrir las neuronas espejo (o neuronas especulares) causó un gran revuelo en la comunidad neurocientífica, generalmente reacia a aceptar grandilocuentes hallazgos sin un gran respaldo teórico. Pues bien, tras la primera publicación al respecto, hace ya casi 20 años, se ha escrito mucho más de este tema en periódicos y medios no especializados en neurociencia y psicología que en medios más afines a estas disciplinas, lo que generó un silencioso recelo en muchos científicos.

¿Son las neuronas espejo la base de la empatía?

¿Son las neuronas espejo la base de la empatía?

Para empezar… ¿Qué son las neuronas espejo?

Las especulares son un tipo de neurona que se activan al llevar un movimiento a cabo y también al ver a otro individuo realizar una acción, es decir, no sólo se activan al movernos sino a la vez reaccionando al movimiento de los demás. Éste fenómeno se creía hasta ahora siempre dividido en dos componentes más simples: percibir el entorno y actuar en consecuencia.

En 1996 Rizzolatti y sus colaboradores llevaron a cabo un experimento con macacos midiendo la respuesta eléctrica de sus neuronas al realizar ciertas acciones. Lo cierto es que tuvo un efecto inesperado: algunas de las neuronas que estaban midiendo también disparaban al ver los macacos hacer ciertos movimientos a los científicos. La naturaleza del comportamiento de estas células cerebrales hizo que muchos cambiaran su concepción de nuestra conducta motora hacia los demás por una forma más directa, pero investigaciones posteriores añadieron más datos interesantes al respecto.

Más tarde, nuevos estudios argumentaron tajantemente que esas neuronas que se encontraban en zonas del área premotora de los macacos (zona relacionada con la planificación de secuencias de movimientos antes de ejecutarse) también se encontraban en las mismas áreas en humanos, fundamentándose en técnicas de neuroimagen. Rápidamente un sector de la psicología y la neurociencia social llevaron sus conclusiones más allá diciendo que este proceso de ver la “intención” de los demás debía ser la base misma de un concepto bastante más complejo como la empatía, y que estas células podrían haber desempeñado un papel providencial en la evolución de la especie humana.

Como vemos, las conclusiones que muchos investigadores extrajeron de los experimentos son grandilocuentes, pero examinemos las dudas que plantean algunas de estas rotundas afirmaciones.

Área premotora en macacos (arriba) y humanos (abajo)

Área premotora en macacos (arriba) y humanos (abajo)

¿Existen las neuronas espejo en el cerebro humano?

La miríada de estudios al respecto parece haber dado sus frutos al responder la primera gran incógnita de este tema. Mukamel y Ekstrom hallaron estas neuronas en humanos, a través de procedimientos quirúrgicos más exactos que los de neuroimagen antes mencionados, aunque resultados posteriores indicaron que su número podría ser menor del que muchos autores previeron.

Algunos autores como Iacoboni han relacionado las neuronas espejo con el lenguaje, afirmando que una de las zonas de más concentración de las mismas parece ser el área de Broca. Esta zona cercana al área premotora se encarga de la producción del lenguaje. Posteriormente se han identificado estas neuronas en bastantes más zonas, aunque en menos cantidad y más dispersas de lo que podría, en principio, sugerir una función concreta. Así, la hipótesis de Iacoboni y sus colegas queda pendiente de más apoyo en uno u otro sentido.

¿Entonces son estas neuronas importantes para la imitación?

El papel especular en imitar acciones está considerablemente más demostrado, aunque conclusiones como que la mayoría del aprendizaje del lenguaje esté fundamentado en el rol de estas células es hilar poco fino, ya que no es ya algo no demostrado, sino muy difícilmente demostrable por lo complejo del lenguaje y el proceso de aprendizaje. En cualquier caso la mayoría de actividad registrada de forma fiable en macacos responde a movimientos manuales.

Además algunos investigadores vieron en este importante papel en la imitación una relación con un tema tan debatido en el pasado como la influencia de medios y películas violentas en el desarrollo de conductas agresivas en niños. Éste fue un debate que se cerró en gran medida hace años gracias a la evidencia científica, pero nos da una idea fidedigna de hasta donde se ha llegado a extender la figura de las neuronas especulares.

Las neuronas especulares parecen jugar un papel primordial en la imitación

Las neuronas especulares parecen jugar un papel primordial en la imitación

A su vez la empatía, un concepto tremendamente complejo que implica dimensiones emocionales, cognitivas y perceptivas, fue la función principal que algunos investigadores le otorgaron a estas polifacéticas células. Para los que no terminen de conocer el término la empatía es la capacidad de ponernos en el lugar de otra persona, asumir su perspectiva, emociones e ideas…Una capacidad que por su complejidad sólo se admite actualmente en un número reducido de animales además de los humanos. Sin embargo ¿puede un conjunto relativamente simple y “pequeño” de neuronas ser el responsable de tan ambicioso proceso?

La percepción, el lenguaje y la mayoría de procesos complejísimos que nos conforman están logrados por un enorme y complicado sistema de millones de neuronas, muchas de ellas trabajando especializadamente. ¿Puede ser la empatía una excepción? Es muy difícil conocer la respuesta, y aunque a buen seguro seguiremos avanzando en comprender estos fenómenos a día de hoy nos quedan más incógnitas que respuestas.

A estas alturas al lector le sonará algo raro que unos y otros añadan cada vez más y más funciones y roles distintos a estas neuronas, a las que en algunos casos la prensa ha llegado casi a otorgarles poderes mágicos, haciendo parecer al resto de neuronas un puñado de células casi inservibles. Si ha sido así se unirá al gran conjunto de científicos que afrontaron el tema con más cautela que entusiasmo, encontrando que muchas publicaciones al respecto proporcionan casi omnipotencia a las neuronas especulares, cuando la realidad es que se han dado pocos estudios con una metodología realmente exigente que recoja evidencia, ya no de sus funciones en personas, sino de su existencia misma en el cerebro humano.

Por lo tanto, lo recomendable es seguir basando la investigación en funciones y procesos más simples de estudiar, antes que recurrir a argumentos difícilmente demostrables, al menos hasta que las técnicas de neuroimagen puedan darnos un retrato más nítido de lo que ocurre realmente cuando vemos y nos reconocemos en los demás.

Sobre Alfonso Muñoz

Psicólogo formado en Italia en Psicología Clínica y Jurídica. Anteriormente estudiante interno de Evaluación Psicológica, participó en una tesina sobre psicopatología en militares y una investigación en el Laboratorio de Conducta Animal, Aprendizaje, Cognición y Neurociencia de la Universidad de Sevilla. Es además Experto Universitario en análisis del terrorismo yihadista, insurgencia y movimientos radicales.

2 Interacciones

  1. 31/08/2014

    […] el Área Motora Suplementaria y la Corteza Premotora (donde residen las mayores concentraciones de neuronas espejo). Éste es el sistema que podríamos denominar como Sistema […]

  2. 17/08/2015

    […] muchos los aspectos que se engloban en la denominada “cognición social”, como la empatía, el razonamiento moral o la capacidad de entender las expresiones faciales de los demás. Sin […]

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